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Hack Wilson: la star des Chicago Cubs qui vit dur dont les années 1930 épiques ont duré | MLB

Hack Wilson: la star des Chicago Cubs qui vit dur dont les années 1930 épiques ont duré |  MLB

Avec plus de 40 circuits, près d’une centaine de points produits et plus d’un tiers de la saison encore à jouer, Aaron Judge est sur le point de terminer la meilleure saison de sa riche carrière.

Pourtant, le cogneur des Yankees de New York devra accélérer le rythme pour égaler Hack Wilson, l’un des frappeurs les plus grands et les plus impétueux de l’histoire de la Ligue majeure de baseball et détenteur de l’un des records les plus imprenables du sport.

Judge a rejoint un club exclusif le mois dernier lorsqu’il a frappé plus de 40 coups de circuit fin juillet. Avec une solide fin d’été, le voltigeur peut surpasser le record de carrière de Wilson de 56 circuits, établi avec les Cubs de Chicago en 1930 alors qu’il avait 30 ans – le même âge que Judge a maintenant.

Mais il est impossible d’imaginer que quelqu’un – pas Judge, pas Pete Alonso, pas Jose Ramirez, pas un seul frappeur moderne – ne menace le record total de 191 points de Wilson en MLB. Cela a également été accompli avec les Cubs il y a 92 ans. Août 1930 fut un mois monstrueux pour Hack : 113 at-bats, 45 hits, 13 home runs, 53 RBI.

Wilson a terminé l’année avec 146 points et une moyenne au bâton de 0,356 pour accompagner le 191 RBI époustouflant. Les 56 circuits étaient un record de la Ligue nationale qui a duré 68 ans jusqu’à ce qu’il soit dépassé par Mark McGwire en 1998.

Lou Gehrig a frappé 185 points pour les Yankees en 1931, ce qui reste le deuxième total de RBI le plus élevé en une saison. Wilson était à l’origine crédité de 190, mais un examen assez tardif a déterminé qu’un RBI qui aurait dû aller à Hack avait été donné par erreur à l’époque à un coéquipier, et son décompte a été porté à 191 en 1999.

Conduire en hordes de coéquipiers est une habitude démodée maintenant que les pourcentages de base et les courses moyennes par match ont tendance à être inférieurs à ceux de l’époque d’avant-guerre. Parmi les 30 totaux de RBI les plus élevés sur une seule année, seuls cinq se sont produits après 1949, et tous à «l’ère des stéroïdes». Personne n’a couru plus de 150 courses depuis Alex Rodriguez (156) avec les Yankees en 2007.

Wilson prenait certainement une drogue, mais pas celle qui améliore la performance. Né dans le pays de l’acier de Pennsylvanie, ses parents étaient alcooliques et Hack a emboîté le pas. Il a toujours insisté sur le fait qu’il n’allait jamais sur le terrain en état d’ébriété. Alors que la gueule de bois? C’était une autre affaire.

“Je n’ai jamais bu un verre de ma vie le jour d’un match après 11 heures du matin”, a-t-il déclaré un jour. Pour Clifton Blue Parker, auteur d’une belle biographie de Wilson, Fouled Away, il était “l’image rugissante des années 20 d’un joueur de baseball, amorcé pour une époque d’excès américain”.

La mère de Hack est décédée d’une rupture d’appendice quand il avait sept ans. Il a quitté l’école à 16 ans et a travaillé 12 heures par jour dans une imprimerie, puis a signé pour la ligue mineure Martinsburg Blue Sox en Virginie-Occidentale. Il s’est cassé une jambe le jour de l’ouverture de sa première saison professionnelle, ce qui l’a poussé à passer du receveur au champ extérieur après sa convalescence. Wilson a travaillé comme étiqueteuse dans une usine de chaussettes pendant la saison morte et à 23 ans, il a épousé Virginia Riddleberger, une divorcée de 12 ans son aînée.

Wilson a fait ses débuts dans la ligue majeure avec les Giants de New York en 1923, gagnant son nom (son vrai nom était Lewis) et établissant des comparaisons avec un cogneur de la ville nommé Babe Ruth – en termes d’apparence, de capacité de frappe et de plaisir des activités récréatives.

Son physique inhabituel a fasciné les journalistes sportifs contemporains, tandis que des analystes plus récents ont émis l’hypothèse qu’il était causé par le syndrome d’alcoolisation fœtale. Hack ne mesurait que 5 pieds 6 pouces mais était lourd, avec une grosse tête, des pieds minuscules et de petits bras et jambes. L’écrivain de baseball Lee Allen a écrit en 1961 que Wilson était un personnage comique, un “Goliath grassouillet, un gorille d’un homme au visage rouge” qui “ressemblait à une Babe Ruth sciée”.

Hack Wilson: la star des Chicago Cubs qui vit dur dont les années 1930 épiques ont duré |  MLB
Hack Wilson pose à l’entraînement printanier des Chicago Cubs à Catalina Island, en Californie. Photo : Archives Bettmann/Bettmann

Acquis par les Cubs à la fin de 1925, il a prospéré à Chicago à l’époque de la prohibition, où, écrit Parker, il “était en bons termes avec Al Capone”. Il a été arrêté une fois lorsque la police a fait une descente dans un bar clandestin. L’histoire raconte qu’il a tenté de s’échapper par une fenêtre, mais qu’il s’est retrouvé coincé à mi-chemin. “Quand il faisait la queue quelques jours plus tard”, a déclaré Parker, “il s’est lancé dans une bousculade avec deux policiers. Accusé de conduite désordonnée, il a été emmené au poste de police où le capitaine, un fan de baseball, a abandonné les charges et a en fait ordonné aux policiers de s’excuser.

Un premier rapport de reconnaissance aurait décrit Hack comme ayant des “tendances meurtrières”. Parker a écrit que Wilson avait saccagé une fois en état d’ébriété une chambre d’hôtel à Boston et poussé un arbitre. Il a frappé un lanceur des Cincinnati Reds lors d’un match et en a frappé un autre dans une gare plus tard dans la soirée. Le Chicago Tribune a rapporté que lors d’un match au Wrigley Field en 1928, Wilson s’est précipité dans les gradins et “a étouffé l’enfer” d’un chahuteur. Wilson a été condamné à une amende de 100 $ par la Ligue nationale et le fan, un laitier, a poursuivi Hack and the Cubs pour 50 000 $.

Bien qu’il ait frappé 39 circuits et atteint 0,345 avec 159 points produits en 1929, la saison de Wilson a été définie en frappant une erreur dans le match 4 de la Série mondiale qui a aidé les Philadelphia Athletics à surmonter un déficit de huit points et à remporter le titre.

Traumatisé par les erreurs, Wilson a rebondi avec sa campagne record de 1930 et est devenu le joueur le mieux payé de la Ligue nationale, avec un salaire annuel de 33 000 $ (équivalent à environ 650 000 $ aujourd’hui). Il semblait retranché en tant qu’homologue de la Ligue nationale à Ruth de la Ligue américaine, bien qu’avec seulement une fraction de l’attention médiatique de The Babe, mais sa chute a été rapide.

Sa consommation d’alcool s’est aggravée et il s’est brouillé avec le tout nouveau joueur-manager raide, Rogers Hornsby, et a été suspendu après avoir été accusé d’avoir poussé un coéquipier qui a battu quelques journalistes dans une gare. Il a rassemblé un maigre 13 circuits et 61 points produits en 1931 et a été échangé aux Cardinals de St Louis, qui l’ont immédiatement envoyé aux Dodgers de Brooklyn. Une bonne saison n’a prouvé qu’un retour temporaire à la forme, et Wilson a disputé son dernier match de ligue majeure pour les Phillies de Philadelphie en 34 ans.

Il est retourné à Martinsburg et a ouvert une salle de billard, mais sa vie s’est dégradée. Sa femme a demandé le divorce, l’accusant d’avoir contracté une “maladie vénérienne odieuse”. Il est tombé amoureux de leur fils. Et l’argent avait disparu.

“Hack était un être humain chaleureux et joyeux et plein de sang, bien parfumé au malt et assaisonné de vie”, a rappelé Bill Veeck Jr., le fils du président des Cubs et propriétaire d’une équipe, à Wrigleyville par Peter Golenbock.

« Le seul problème de Hack était qu’il était trop généreux. Il a donné tout ce qu’il avait. Toujours. Son argent, la chemise sur son dos – des petites choses comme ça. Chicago était une petite ville à l’époque. Les copains de beuverie de Hack, une équipe gonflée d’environ deux douzaines de Chicagoiens, l’attendaient après le match, et ils se dirigèrent vers les joints des côtés nord et ouest. Hack a ramassé tous les chèques.

Cassé et cassé, il a essayé le barman, mais a été moqué par les clients. Il a trouvé du travail dans une usine d’avions à Baltimore, puis comme ouvrier de parc et concierge de piscine.

Pennilless Wilson est décédé d’une maladie apparemment liée à l’alcool à Baltimore, à l’âge de 48 ans, en 1948, trois mois après que Ruth a succombé à un cancer. Bien qu’il ait été intronisé au Temple de la renommée en 1979, on se souvient de lui autant pour ses échecs que pour ses triomphes.

Il a donné une interview regrettable à une station de radio une semaine avant sa mort. Des parties ont été transcrites, encadrées et accrochées au mur du club-house des Cubs en guise d’avertissement. “Il y a beaucoup d’enfants dans et hors du baseball qui pensent que simplement parce qu’ils ont un talent naturel, ils ont le monde à leurs trousses”, a déclaré Wilson. “Ce n’est pas comme ça. Dans la vie, il faut bien plus que du talent. Des choses comme de bons conseils et du bon sens.

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