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Howie Liu, PDG d’Airtable, plate-forme de développement d’applications

Howie Liu, PDG d’Airtable, plate-forme de développement d’applications

Airtable a toujours été quelque peu incompris, même au sein de son propre marché. Certains analystes et investisseurs avec lesquels Protocol s’est entretenu n’avaient même pas le fabricant d’outils de productivité sur leur radar, bien que la société ait levé 735 millions de dollars pour une valorisation de 11 milliards de dollars en décembre dernier.

“Je couvre l’espace de coworking, et Airtable n’était pas vraiment sur mon écran radar de manière significative”, a déclaré Shelly Kramer, analyste chez Futurum Research. Pour beaucoup, l’entreprise est encore entourée de mystère, un classique culte parmi les concepteurs et les développeurs, mais relativement inconnu du grand public.

Airtable n’est clairement pas votre entreprise de productivité moyenne. En fait, ce n’est peut-être pas du tout une entreprise de productivité. Il y a des années, lorsque Airtable était qualifié de “feuille de calcul sur les stéroïdes” dans la presse, le PDG Howie Liu n’était pas vraiment enthousiaste, car il estimait que l’entreprise offrait bien plus que cela.

À ce jour, Liu évite les comparaisons avec des applications de productivité comme Asana, Trello, Notion ou Monday.com. Au lieu de cela, il souhaite que les gens fassent des comparaisons entre Airtable et des géants du logiciel d’entreprise comme son ancien employeur Salesforce, ou même ServiceNow.

“Nous essayons de nous positionner davantage par rapport à ServiceNow ou Salesforce, non pas du point de vue du CRM, mais du point de vue de la plate-forme”, a déclaré Liu. “Nous avons toujours eu l’intention d’être un constructeur d’applications”, a-t-il déclaré.

Ces jours-ci, Liu souhaite qu’Airtable passe d’un outil de collaboration et de productivité à une plate-forme de développement d’applications que les entreprises choisissent comme colonne vertébrale de leurs flux de travail. Mais pour ce faire, Airtable doit prouver aux entreprises, aux investisseurs et aux analystes qu’elle est bien plus qu’une entreprise de productivité.

Logiciel pour créer un logiciel

Howie Liu a toujours été intéressé par la puissance des logiciels. À l’âge de 13 ans, Liu a appris à coder en utilisant le vieux manuel de son père et, peu de temps après l’université, il a créé sa première entreprise, un système CRM appelé Etacts. À l’âge de 22 ans, il avait vendu cette entreprise à Salesforce.

C’était le déblocage pour moi… c’est comme le logiciel qui peut créer n’importe quel autre logiciel.

Alors qu’il travaillait chez Salesforce, Liu s’est rendu compte que le modèle de données sous-jacent n’était pas aussi rigide que d’autres systèmes CRM, offrant aux clients une grande flexibilité dans la façon dont ils personnalisaient le logiciel. “C’était une plate-forme basée sur les métadonnées, ce qui signifie qu’au lieu de coder en dur leurs objets métier dans un seul formulaire, chaque client pouvait définir sa propre structure de données relationnelles et toutes les fonctionnalités fonctionnaient quelle que soit la façon dont le client définissait ses objets métier”, a déclaré Liu.

En d’autres termes, comme tout pouvait être modifié dans Salesforce, les entreprises et les particuliers pouvaient créer leurs propres applications. C’est pourquoi Liu considérait Salesforce davantage comme une plate-forme d’applications que comme un géant du CRM. “C’était le déblocage pour moi … c’est comme le logiciel qui peut créer n’importe quel autre logiciel”, a-t-il déclaré.

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Mais Liu a également reconnu que l’interface utilisateur de Salesforce n’était pas la meilleure, et il a estimé qu’il pouvait faire mieux. “Construire une plate-forme pour créer des applications, ou un logiciel pour créer d’autres logiciels, est un problème très intéressant, et je pense que je peux y apporter ma propre touche”, a-t-il déclaré.

Cette rotation a pris la forme de la startup Airtable, que Liu a quitté Salesforce pour construire en 2013, deux ans seulement après avoir rejoint l’entreprise. Avec quelques amis de l’université, Liu a entrepris de créer Airtable en tant que feuille de calcul super puissante au-dessus d’une base de données relationnelle, un peu comme Salesforce.

La société a rapidement trouvé une adoption rapide parmi les concepteurs et les développeurs, créant une suite presque culte parmi les passionnés de productivité pour son approche du tableur du 21e siècle. L’année dernière, Airtable a atteint plus de 300 000 clients et 100 millions de dollars de revenus récurrents annuels.

Malgré un succès significatif dans le monde de la consommation, Liu a toujours rêvé de servir les grandes entreprises. Dès le début, Liu a déclaré que lui et ses co-fondateurs avaient conçu le produit en gardant à l’esprit l’évolutivité et la complexité. Aujourd’hui, Airtable a décroché un certain nombre de grandes entreprises clientes, de Netflix et Shopify à Intuit et Autodesk.

Mais Liu ne se contente pas d’être simplement considéré comme une société de logiciels de productivité. Au lieu de cela, Liu souhaite transformer Airtable en une plate-forme de développement d’applications qui peut servir les grandes entreprises et rivaliser avec Salesforce et ServiceNow.

La capacité d’Airtable à attirer des clients d’entreprise, là où d’autres logiciels de productivité ont connu des difficultés, est due à la base de données de l’entreprise, a déclaré Liu.

“Parce que nous avons une base de base de données relationnelle, nous sommes plus évolutifs. Par exemple, nous pouvons simplement augmenter non seulement en termes de capacité d’enregistrement… mais aussi de complexité de la mise en œuvre”, a déclaré Liu.

Non seulement la base de données d’Airtable peut contenir plus de lignes que ses concurrents, mais la société a également la capacité de scripter des API plus robustes et des connexions natives à des systèmes d’enregistrement comme Salesforce, a déclaré Liu.

Alors que Liu pense que des concurrents comme Monday.com, Asana et Smartsheet continueront de se développer sur un marché offrant de la place pour des entreprises de plusieurs milliards de dollars, il ne les considère toujours pas comme des concurrents directs.

En effet, Liu ne pense pas qu’aucune de ces entreprises de productivité ne puisse vraiment devenir une plate-forme d’application, précisément parce qu’elle ne s’appuie pas sur une base de données relationnelle robuste. “Pour être une véritable plate-forme d’applications, vous devez disposer d’une base de données sous-jacente”, a-t-il déclaré.

Mais pour créer une plate-forme de développement d’applications qui peut rivaliser avec des fournisseurs de technologie d’entreprise établis, et même gagner des contrats, Airtable devra non seulement fournir du point de vue du produit, mais également changer la perspective de l’industrie selon laquelle elle n’a qu’une bonne productivité ou une bonne gestion de projet. Logiciel.

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À certains égards, Airtable est en passe de faire exactement cela. Déjà, Airtable est dans certaines des mêmes conversations que ServiceNow lorsque les acheteurs envisagent des plates-formes de développement d’applications, et la société a déjà battu Salesforce dans au moins un accord, a déclaré Liu.

La société atterrit également dans de grandes entreprises telles que Netflix, qui a choisi Airtable plutôt que d’autres fournisseurs car le processus de mise en œuvre était moins long. En fait, un membre de l’équipe Netflix a découvert Airtable par accident, a construit un prototype de ce dont ils avaient besoin pratiquement du jour au lendemain et a lancé le partenariat entre les deux sociétés, selon Airtable.

Menace secrète

Malgré les prouesses et la puissance financière de Salesforce et, de plus en plus, de ServiceNow, Liu est convaincu qu’Airtable peut les surpasser dans au moins certaines transactions. L’expérience basée sur le cloud d’Airtable, sa capacité à s’asseoir au-dessus d’un CRM ou d’un ERP et son interface conviviale sont tous des avantages concurrentiels clés, de son point de vue.

Le fait qu’Airtable n’ait pas besoin de posséder un système CRM ou ERP et n’ait jamais été sur site signifie que l’entreprise peut se déployer beaucoup plus rapidement et plus facilement que d’autres logiciels d’entreprise – parfois en heures ou en jours, plutôt qu’en mois.

Les racines d’Airtable en tant qu’entreprise axée sur le consommateur lui confèrent également un avantage concurrentiel majeur. Airtable a sans doute une meilleure interface utilisateur que Salesforce, et peut-être même ServiceNow, et connaît bien l’adoption organique ascendante. À mesure que de plus en plus d’applications sont créées par des utilisateurs professionnels plutôt que par l’informatique, les interfaces conviviales deviendront de plus en plus importantes.

Alors que l’informatique doit toujours être impliquée dans les plates-formes d’applications pour gérer la diligence raisonnable, la sécurité et la gestion des données, il est essentiel que les utilisateurs professionnels les adoptent. “Tu ne veux pas [IT] venir vous aider à construire des choses. Vous essayez de créer un environnement d’utilisateur final où ils peuvent l’étendre eux-mêmes, explique Mike Gotta, analyste chez Gartner VP.

Mais malgré le désir de Liu de comparer Airtable à Salesforce et ServiceNow, il ne cherche pas à les remplacer. Au lieu de cela, Liu souhaite qu’Airtable devienne sa propre “source de vérité” (comme le disent les mots à la mode des logiciels d’entreprise) pour les objets métier, les données et les processus qui ne se trouvent pas actuellement dans un système CRM ou ERP, tels que les processus de fabrication ou la gestion de contenu.

“Pour avoir une valeur durable, nous devons être, et nous deviendrons, la source de vérité, la source d’enregistrement, pour les nouveaux objets métier qui ne sont pas l’enregistrement client, qui ne sont pas le problème du développeur dans Jira, qui sont pas le dossier de l’employé », a déclaré Liu.

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Mais pour devenir une source de vérité, Airtable doit être utilisé plus largement dans les entreprises.

Le défi est le suivant : “Les PDG ne disent pas : “Je veux Smartsheet partout, je veux Airtable partout”, ce n’est pas ce que nous voyons”, a déclaré Gotta. Au lieu de cela, une approche ascendante amène les services individuels à utiliser différents outils de productivité, créant ainsi des silos. Si Airtable peut trouver une adoption dans tous les départements commerciaux, connecter des processus interfonctionnels et assembler les données, ils pourraient saisir une opportunité, a déclaré Gotta.

Le véritable test pour Airtable, cependant, sera de convaincre les entreprises de tenter leur chance avec un outsider.

La véritable proposition de valeur d’Airtable ne semble toujours pas largement comprise, et le marché des plates-formes de développement d’applications lui-même est assez naissant. “Je pense que nous ne sommes pas compris pour tout ce que nous sommes vraiment et voulons être, mais nous y travaillons”, a déclaré Liu.

C’est pourquoi l’entreprise envisage de renforcer sa commercialisation. Au lieu que le développement d’applications soit considéré comme un complément intéressant, la société prévoit de l’accompagner dans sa messagerie. Airtable est également en train de passer du processus de découverte plus organique sur lequel il s’appuyait dans le passé à s’attaquer directement aux grandes entreprises.

Les analystes conviennent qu’Airtable doit travailler sur sa présence sur le marché auprès des entreprises, ainsi que des investisseurs. “Déterminer pourquoi les clients devraient choisir Airtable parmi les nombreuses autres options disponibles, puis doubler la messagerie est, à mon avis, la meilleure voie vers le succès”, a déclaré Kramer de Futurum.

À bien des égards, l’incompréhension du marché a fourni une certaine couverture aérienne alors que Liu planifie la prochaine étape d’Airtable. Pour l’instant, Liu se contente de voler sous le radar. Mais cela pourrait changer alors qu’il envisage de rendre public Airtable à l’avenir.

Une introduction en bourse n’est pas à l’horizon de sitôt compte tenu de l’environnement macroéconomique, mais Liu se prépare toujours. Airtable est dans une position enviable : avec des millions disponibles après avoir levé un énorme tour de table en décembre dernier, la société est moins sous pression pour réduire ses coûts ou réduire ses investissements. Néanmoins, la société est prudente et garde des liquidités en réserve pour faire face à l’incertitude.

Cependant, Liu ne s’inquiète pas de la demande pour les produits et services d’Airtable. À ses yeux, Airtable permet aux entreprises de “faire plus avec moins” et de fournir de la valeur plus rapidement – par coïncidence, la même formulation que le concurrent Bill McDermott utilise pour décrire l’effet de ServiceNow sur les clients.

Pour battre Salesforce et ServiceNow à long terme, Liu sait qu’Airtable doit tirer parti de son interface de type consommateur, de sa base de base de données relationnelle et de ses relations avec les utilisateurs professionnels pour convaincre les entreprises qu’elle peut répondre à leurs besoins les plus complexes. Si Airtable peut réaliser tout cela, cela pourrait donner à Salesforce et ServiceNow une course pour leur argent.

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